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Prof. Dr. Christoph Kleine


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Areas of interest

  • Buddhism in East Asia
  • history of religion in Japan (especially Kamakura-time)
  • theory and methodology of the history of religions
  • secularity in pre-modern East Asia

Early approaches of secularity in medieval Japan

In previous studies, I have focused on explicit concepts of differentiation in medieval Japan, particularly the old Buddhist distinction between “the ruler’s law” (ōbō) and “the Buddha’s law” (buppō) which served as an organising principle and a conceptual means to legitimise the dual rule of “secular” and “religious” institutions in medieval Japan. These two laws or orders were deemed interdependent yet clearly distinct. Whereas “the ruler’s law” was held responsible for inner-worldly affairs (seken; skt. laukika) “the Buddha’s law” was primarily and ultimately concerned with things that transcend the world (shusseken; skt. lokottara). Although this binary distinction between two societal spheres may well be regarded as an important factor in making the Japanese ready for the Western “religious-secular-divide” (Beyer) it is probably too schematic, theoretical, and elitist to be taken as a reflection or representation of social reality. Therefore, I will analyse historical discourses in more detail with a view to finding more implicit, easily overlooked distinctions between actions and actors, fields of action, cultural spheres, value systems, life orders, discourses, institutions, etc., which may be seen as harbingers or precursors of the “religious-secular-divide.” For this purpose, I will carefully read a great number of texts written during the so-called Kamakura Period (1185–1333). Most importantly I want to go beyond reading doctrinal works and search for implicit or explicit taxonomies, classification systems, and knowledge systems in texts belonging to different genres, such as edifying narratives, war epics, courtly literature, historiography, diaries, travelogues, temple histories, etc. Special attention will be paid to strategies, means and responsibilities for particular social functions such as the construction of reality and the “naturalisation” of social conditions, the legitimisation of authority, and coping with contingency. In doing so, I hope not only to produce valuable historical data but also gain a better understanding of how emic discourses in medieval Japan created and reflected conceptual as well as social demarcations which may have been favourable for the adoption of Western concepts of secularity in the 19th century. Also, by applying and testing the theoretical concept of “multiple secularities” within a pre-modern non-Western semantic framing, the project will contribute – hopefully – to a refinement of the concept itself as well as to its operationalisation.


2008 - present

Professor for the History of Religions focus on Buddhism, Institute for the Study of Religions, Leipzig University

2004 - 2008

Professor for Religion and philosophy in East Asia, Center for Japanese Studies, LMU Munich


Deputy professor of Comparative Study of Religions, Institute for the Study of Religions, Leipzig University


Lecturer (PD), Institute for the Study of Religions, Leipzig University

2002 - 2003

Lecturer (PD), Institute for Comparative Cultural Research (Department of the Study of Religions), Philipps-University, Marburg

Research Associate, Institute for the Study of Religions, Leipzig University

1998 - 2001

Habilitation, Faculty of Social Sciences and Philosophy (scholarship of the German Research Foundation DFG), Philipps-University Marburg

1996 - 1997

Postdoctoral research on Buddhist hagiography in East Asia, European Science Foundation, Asia Committee Hōbōgirin-Institute, Kyōto


PhD (Dr. phil.), Japanese Studies, Philipps-University, Marburg

Relevant Publications

  • Kleine, Christoph, and Monika Wohlrab-Sahr. “Historicizing Secularity: A Proposal for Comparative Research from a Global Perspective.” Comparative Sociology 20, no. 3 (2021): 287–316.
  • Kleine, Christoph. “Menschliches Leid: Perspektive des Buddhismus.” In Menschliches Leid - Perspektiven der Philosophie und Theologie, des Buddhismus und der Medizin. Edited by Mechthild Dreyer et al., 75–90. Berlin: Springer, 2021.
  • Kleine, Christoph. “Die Verunglimpfung des Dharma als Todsünde: Über die Grenzen der Toleranz im Japanischen Buddhismus.” In Blasphemie: Anspruch und Widerstreit in Religionskonflikten. Edited by Matthias Gockel, Jürgen Mohn, and Matthias D. Wüthrich, 315–33. Tübingen: Mohr Siebeck, 2020.
  • Kleine, Christoph, and Monika Wohlrab-Sahr. “Comparative Secularities: Tracing Social and Epistemic Structures Beyond the Modern West.” Method & Theory in the Study of Religion 32, no. 4 (2020): 1–30.
  • Kleine, Christoph. “Formations of Secularity in Ancient Japan? On Cultural Encounters, Critical Junctures, and Path-Dependent Processes.” Journal of Religion in Japan 8, no. 1-3 (2019): 9–45. .
  • Dessì, Ugo, and Christoph Kleine. “Introduction: Secularities in Japan.” Journal of Religion in Japan 8, no. 1-3 (2019): 1–8.
  • Kleine, Christoph, Katrin Killinger, and Katja Triplett. “Distinctions and Differentiations between Medicine and Religion.” Asian Medicine 14, no. 2 (2019): 233–62.
  • Deeg, Max, Oliver Freiberger, and Christoph Kleine, eds. Religionsbegegnung in der asiatischen Religionsgeschichte: Kritische Reflexionen über ein etabliertes Konzept. Göttingen: Vandenhoeck & Ruprecht, 2019.
  • Kleine, Christoph. “Religionsbegegnung als Katalysator theologischer Rationalisierung: Am Beispiel des Konflikts um die Verehrung der Götter im japanischen Buddhismus des 13. Jahrhunderts.” In Religionsbegegnung in der asiatischen Religionsgeschichte: Kritische Reflexionen über ein etabliertes Konzept. Edited by Max Deeg, Oliver Freiberger, and Christoph Kleine, 203-40. Göttingen: Vandenhoeck & Ruprecht, 2019.
  • Kleine, Christoph. “Disenchanting Medieval Japan: Hōnen and Shinran in a Weberian perspective,” in Hōnen bukkyō no shosō 法然仏教の諸相. Edited by Fujimoto Kiyohiko Sensei koki kinen ronbunshū kankōkai 藤本淨彦先生古稀記念論文集刊行会, 101-125
    (1178-1202). Kyōto: Hōzōkan, 2014.
  • Kleine, Christoph. “Praktischer Atheismus als religiöser Nonkonformismus: Überlegungen zur Nenbutsu-Bewegung des japanischen Mittelalters,” in Devianz und Dynamik: Festschrift für Hubert Seiwert zum 65. Geburtstag. Edited by Edith Franke, Christoph Kleine, and Heinz Mürmel, 122–49. Göttingen: Vandenhoeck & Ruprecht, 2014.
  • Kleine, Christoph. “Zur theoretischen und methodologischen Relevanz der außereuropäischen Religionsgeschichte für die Religionswissenschaft,” in Religionswissenschaft zwischen Sozialwissenschaften, Geschichtswissenschaften und Kognitionsforschung: Ein Autoren‐Workshop mit Hubert Seiwert. Edited by Edith Franke and Verena Maske, 77–90. Marburg: IVK – Religionswissenschaft, 2014.
  • Kleine, Christoph. “Religion als begriffliches Konzept und soziales System im vormodernen Japan: Polythetische Klassen, semantische und funktionale Äquivalente und strukturelle Analogien,” in Religion in Asien? Studien zur Anwendbarkeit des Religionsbegriffs. Edited by Peter Schalk et al., 225–92. Uppsala: Uppsala University, 2013.
  • Kleine, Christoph. “Religion and the Secular in Premodern Japan from the Viewpoint of Systems Theory.” Journal of Religion in Japan, 2/1 (2013): 1–34.
  • Kleine, Christoph. “Säkulare Identitäten im ‚Zaubergarten‘ des vormodernen Japan? Theoretische Überlegungen auf historischer Basis,” in Säkularität in religionswissenschaftlicher Perspektive. Edited by Peter Antes and Steffen Führding, 109–30. Göttingen: Vandenhoeck & Ruprecht, 2013.
  • Schalk, Peter, Max Deeg, Oliver Freiberger, Christoph Kleine, and Astrid van Nahl, eds. Religion in Asien? Studien zur Anwendbarkeit des Religionsbegriffs. Uppsala: Uppsala University, 2013.
  • Kleine, Christoph. “Autonomie und Interdependenz: Zu den politischen Voraussetzungen für staatliche Säkularität und religiöse Pluralität im vormodernen Japan.” Religion - Staat - Gesellschaft, 13/1 (2012): 13–34.
  • Kleine, Christoph. “Zur Universalität der Unterscheidung religiös/säkular: Eine systemtheoretische Betrachtung,” in Religionswissenschaft: Ein Studienbuch. Edited by Michael Stausberg, 65–80. Berlin: de Gruyter, 2012.
  • Kleine, Christoph. “Wozu außereuropäische Religionsgeschichte? Überlegungen zu ihrem Nutzen für die religionswissenschaftliche Theorie- und Identitätsbildung.” Zeitschrift für Religionswissenschaft, 18/1 (2010): 2–38.
  • Kleine, Christoph. “Reaktionen des japanischen Buddhismus auf die Modernisierung,” in Buddhismus in Geschichte und Gegenwart. Edited by Asien-Afrika-Institut, Universität Hamburg, 175–95. Hamburg: Hamburg University, 2006.
  • Kleine, Christoph. “Buddhismus und Globalisierung,” in Religion und Globalisierung. Edited by Wolfgang Vögele and Gerhard Wegner, 75–102. Loccumer Protokolle; 57/02. Rehburg-Loccum, 2003.
  • Kleine, Christoph. “Der ‚protestantische Blick‘ auf Amida: Japanische Religionsgeschichte zwischen Orientalismus und Auto-Orientalismus,” in Religion im Spiegelkabinett: Asiatische Religionsgeschichte im Spannungsfeld zwischen Orientalismus und Okzidentalismus. Edited by Peter Schalk et al., 145–93. Uppsala: Uppsala University, 2003.
  • Schalk, Peter, Max Deeg, Oliver Freiberger, and Christoph Kleine, eds. Religion im Spiegelkabinett: Asiatische Religionsgeschichte im Spannungsfeld zwischen Orientalismus und Okzidentalismus. Uppsala: Uppsala University, 2003.
  • Kleine, Christoph. “Religion im Dienste einer ethnisch-nationalen Identitätskonstruktion: Erörtert am Beispiel der ‚Deutschen Christen‘ und des japanischen Shinto.” Marburg Journal of Religion, 7/1 (2002).
  • Kleine, Christoph. “‘Wie die zwei Flügel eines Vogels‘ - eine diachrone Betrachtung des Verhältnisses zwischen Staat und Buddhismus in der japanischen Geschichte,” in Zwischen Säkularismus und Hierokratie: Studien zum Verhältnis von Religion und Staat in Süd- und Ostasien. Edited by Peter Schalk, 169–207. Uppsala: Uppsala University, 2001.
  • Kleine, Christoph. “Buddhismus ohne Buddhisten oder: die wahre Religion Gautamas als orientalistisches Phantasieprodukt.” Spirita. Zeitschrift für Religionswissenschaft, 12/1 (1998): 12–14.
  • Kleine, Christoph. “Buddhismus als nationalistisch-autoritaristische Herrschaftsideologie: Takakusu Junjiro und sein ‘neuer Nipponismus’.” Spirita. Zeitschrift für Religionswissenschaft, 9/2 (1995): 24–27.